美军少将:在印太地区挑战中国,美国的下一代旋翼机是关键

美国对其“未来垂直起降机”计划(笔者按:也就是美军下一代旋翼机/直升机计划),提出了两个核心指标要求:一是更大的航程,二是更快的速度。为什么美国最关心下一代旋翼机这两个特点?美军少将在最近的陆军协会会议上说出了其中的原因。

根据美国媒体《国防杂志》近日刊文报道,美国的战略中心已经转到了太平洋地区,并且已经在构想潜在的“太平洋战争”。美国媒体说,太平洋战争所涉及的距离对于任何军用飞机而言都是一种挑战,更别说飞行速度本身就慢、航程本身就短的旋翼飞行器了。然而,美国陆军官员却认为,美国陆军凭借“未来垂直起降机”计划,将能够利用下一代旋翼机的独特能力来满足太平洋战争对于“距离的要求”。

美国媒体报道称,美国陆军少将兼未来作战司令部未来垂直起降机跨职能团队主任沃尔特·鲁根在近期美国陆军协会的会议上表示:美国陆军需要的是能够从夏威夷自行部署和投送部队到印度洋-太平洋地区的能力。他表示,这就是美国陆军“未来垂直起降机”项目至关重要的原因:该项目提供了与(假想敌)解放军保持充足的距离并且能够快速接近的所需要的飞行速度和航程。

美军少将说,美国陆军现有的直升机机队做不到这一点,这些传统的直升机速度够不快,在空中飞行的时间也不够长。但是美军少将对美国的下一代旋翼机充满了信心,这些让他信心大涨的飞行器包括贝尔的V-280倾转旋翼机和西科斯基的“挑衅者X”共轴刚性复合式高速旋翼机,两者都是为美国陆军“未来垂直升降机”计划下属的“未来远程突击机”项目而开发的原型机。

美军少将充满自信地说:“这些先进的旋翼飞行器构型为我们提供了覆盖印太地区的多域作战所必须要的速度和航程性能。”他认为凭借下一代旋翼机出色的远距离突击能力,美军部队将能够与(假想敌)解放军部队保持在一个恰当的距离上对峙。一旦他们发现了一个“高价值的目标”,那么这些作战部队将迅速出击,通过高速机动能力,朝着目标迅速突击,并在完全打击之后,快速撤回。

美军少将还说,他们除了在加快推进新一代旋翼机技术之外,也还在寻找新的传感器技术。他说美军不仅想“看到东西”,还想要能够“闻到味道”、“听见声音”、“感受东西”,所以美军希望在每个领域都有更多更先进的传感器。与此对应的,更多的传感器就意味着美军必须要使用更先进的人工智能技术来快速处理更多的数据。

美军少将给出了下一代旋翼机主要性能的两个关键指标,一者是航程,一者是速度,笔者对这一观点颇感兴趣,下面就来捋一捋美军少将这样说的理由是什么。

首先说航程方面,美军少将对更大航程的期望是能够“从夏威夷自部署到印太地区”,笔者看了下世界地图,从夏威夷到关岛,直线距离6000公里出头,对于旋翼飞行器而言,想要自行跨越如此大的距离,只能通过空中加油来实现,所以美军下一代远程突击直升机很可能是要配备空中加油能力的。

但是空中加油对于突击作战任务而言没有意义,对美军突击直升机而言,大航程的直接意义是应该是为了规避中国陆基中程弹道导弹的威胁。在美军所构想的太平洋战争中,与(假想敌)解放军所对峙的美军部队,最害怕的就是解放军陆基中程弹道导弹,这些导弹的射程在1300公里(参考东风-2甲)到3500公里(参考东风-3A)之间。

所以为了保证在安全距离上对峙,美军的航空母舰至少要于中国的陆基中程弹道导弹发射点距离在3000公里以上,这个距离就决定了美军下一代垂直起降旋翼机的航程决不能太短,否则很难从海上平台安全起降突击进入对抗区域。

那么,下一代旋翼机的航程如何定义?下一代旋翼机的航程仍然采用标准的航程制定方法,一般以最大航程和作战半径作为航程定义的两个关键指标。所谓最大航程就是飞行器在不携带作战载荷,而是装满油箱(可以加上外挂油箱等),所能实现的最大航行距离。作战半径就是飞行器在携带作战任务载荷的情况下,所能实现的航行距离。

贝尔新一代倾转旋翼机V-280的最大航程为3900公里,作战半径为930公里到1480公里。从最大航程而言,V-280显然能够满足美军少将所希望具备的海上对峙能力,但是其突击半径最多只有1500公里不到,这还是限制了美国航空母舰保持“安全距离”的能力。

西科斯基打造的“挑衅者X”共轴刚性复合式高速旋翼机作为一种更接近传统直升机的高速型旋翼机,其航程性能相比倾转旋翼机就差多了,目前该机的最大航程还找不到可靠的公开数据,只能看到其作战半径仅为424公里左右。这个数据大大限制了该机在海上对峙方面的能力,至少在第一轮对峙中,该机登场的机会应该很少。

接下来再说速度方面,美军对下一代旋翼机的速度是寄予了很高期望的,更快的速度意味着整体作战的灵活性将能够得到提升。这既能有利于下一代旋翼机快速接近假想敌的“高价值目标”,也能提高对假想敌防空系统的突防效率,更能提升整体战术部署的机动性。

那么,下一代旋翼的飞行速度如何定义?有两个重要指标,一个是极限速度,一个是巡航速度。极限速度代表着下一代旋翼机马力全开所能达到的极限速度水平,该速度将决定这种飞行器能够有效突破对手的防空封锁,实现快速突击、安全撤离的目的。巡航速度代表着下一代旋翼机的常规航行速度,这个速度往往和前一个重点——航程——息息相关。

贝尔V-280的极限速度没有公开的数据,只能查到其巡航速度可以达到每小时520公里(大概0.42马赫),如果参考V-22鱼鹰的速度来简单推算的话,我认为V-280的最大速度应该能达到580公里左右,这数据应该算是旋翼机领域的翘楚了。

西科斯基“挑衅者X”的速度数据同样没有公开,只能参考试飞数据比较完善的S-97“掠夺者”直升机,后者巡航速度达到每小时410公里,极限速度接近每小时440公里,相比于常规直升机,比如黑鹰直升机巡航速度每小时282公里,极限速度不超过每小时300公里,西科斯基的复合式高速构型算是已经取得了显著的进步,但是受限于大尺寸主旋翼本身的物理制约,其飞行速度很难再有显著的突破。

虽然无论从航程还是航时来看,西科斯基的复合式高速构型的性能都比不上贝尔的倾转旋翼构型,但是“挑衅者X”在悬停性能和超低空飞行能力等方面,还是要远比V-280更出色,这一点在对于海上作战的反水面战、反潜作战等方面还是很有利的,对于地面战而言,挑衅者X对起降场地依赖更小、低空机动性能更强等特点也使其具有独特的竞争优势,所以两者其实在很多方面都是互补,而非竞争关系。

笔者认为,总的来说,美国在高速旋翼飞行器方面的已经进行了60多年的研究,其积累的经验技术确实能够支撑其开发出大航程、高空速的新一代垂直起降旋翼机,但是旋翼机固有的特点,如较大尺寸的旋翼等,限制了其最大速度和隐身性能,使其在现代化防空系统面前,并不能取得良好的效果。因此,美国陆军所热衷的未来垂直起降机是否能在印太地区取得其所想要的效果,仍然是个未知数。